Moscow – the unexpected journey

The Swiss journalist and writer, Roman Berger, recalled his journey to Moscow at the EFJ Annual Meeting and the struggle for journalists and their unions to be independent in a country like Russia where the state controls everything. “Moscow is not a media desert with only pro-government media” – this is Berger’s conclusion.

By Roman Berger

 

The delegate from Estonia has summed up the reason of his presence at the EFJ Annual Meeting: “Only when I found out after my research that the Russian Union of Journalists (RUJ) is a critical organisation, my union was willing to send me as a delegate to participate in the meeting in Moscow.” Meelis Suld told me why he came to Moscow.

The decision of the EFJ to hold its annual meeting on “Journalism in times of conflict” in Moscow was a difficult one. It had led to some unions boycotting it in protest of Putin’s policies in Ukraine. Others have raised the question: how independent can journalists’ unions be in a former soviet country where unions still tend to rely on the state and the rights of workers are not represented?

But I was surprised. The RUJ is very critical about the government. They openly condemned the government for the “rapidly shrinking media freedom in Russia.” They denounced the propaganda conducted by both Russian and Ukrainian governments. Because of RUJ’s independent and critical voice, they are facing attacks from the government. New laws have been introduced to bring the few remaining independent media and internet portals under state control.

Moscow is not a media desert with only pro-government media. “In my country, there are still many small oases of free media at local levels,” said Nadezda Azhgihina, the RUJ spokeswoman. However, the journalists pay a high price for it. Dozens have been killed in the last twenty years.

“We go where there are problems,” Ricardo Gutierrez, the EFJ General Secretary justified the choice of Moscow as the venue for the annual meeting. Gutierrez recalled the EFJ general meeting in Istanbul in 2009 when Turkey has put more than 40 journalists in prison because of their work as journalists.

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IMG_0462 Roman Berger, is a Swiss journalist and writer. He worked as a correspondent of the Tages Anzeiger (Zurich) in Moscow and in Washington. He is also a delegate of the Swiss Journalists’ Union, syndicom.

 

 

 

German version

Moskau überraschte

Von Roman Berger *

Der Delegierte aus Estland brachte es auf den Punkt: „Erst als ich nach Recherchen herausfand, dass die russische Journalisten Union Kreml – kritische Medien unterstützt, war meine Gewerkschaft bereit , an der Jahresversammlung der Europäischen Journalisten Föderation (EJF) in Moskau teilzunehmen.“ So erklärte mir Meelis Suld, warum er nach Moskau gekommen sei. Der Beschluss der EJF, ihre Jahrestagung zum Thema „Journalismus in Zeiten von Konflikten“ ausgerechnet in Moskau abzuhalten, hatte zahlreiche Gewerkschaften bewogen, aus Protest gegen Putins Politik in der Ukraine die Versammlung zu boykottieren. Auch gab es Fragen: Wie unabhängig ist die Journalisten Union in einem Land, in dem viele Gewerkschaften weiterhin „sowjetisch“, also vom Staat abhängig sind und die Rechte der Arbeiter nicht vertreten können ?

Doch die russische Journalisten Gewerkschaft (RUJ) überraschte. So verurteilte sie in schärfster Form die „rasch schrumpfende Medienfreiheit in Russland“. Neue Gesetze zielten darauf ab, die wenigen noch unabhängigen Medien und Internetportale unter staatliche Kontrolle zu bringen. Die RUJ verurteilte auch den Informationskrieg in Russland und der Ukraine. Wegen ihrer unabhängigen Haltung, so stellte die RUJ fest, werde sie von Regierungsmitgliedern attackiert.

In Moskau konnten westeuropäische Journalisten auch erfahren, dass in Russland nicht einfach eine vom Regime trocken gelegte Medien-Wüste herrscht. „In meinem Land gibt es auf lokaler Ebene immer noch viele kleine Oasen von Glasnost (Offenheit),“ berichtet Nadezda Azhgihina, die Pressesprecherin von RUJ. Allerdings zahlen die Journalisten einen hohen Preis dafür. Dutzende von ihnen wurden in den vergangenen zwanzig Jahren ermordet.

„Wir gehen dorthin, wo es Probleme gibt,“ rechtfertigt Ricardo Gutierrez die Wahl Moskaus als Tagungsort. Der Generalsekretär der EJF erinnert, dass vor einigen Jahren die Jahresversammlung in Istanbul stattgefunden hat. Im Nato-Land Türkei befanden sich damals über 40 Journalisten im Gefängnis, nur weil sie ihre journalistischen Pflichten erfüllten.

Roman Berger, Delegierter der Schweizer Gewerkschaft Syndicom, war Korrespondent des „Tages Anzeigers“ (Zürich) in Moskau und Washington.

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